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Los efectos del “Sequester” ya se sienten – ¿Cómo me afectan?

La semana pasada estuve viajando por trabajo y me dio la impresión de que ya se están sintiendo los efectos del “Sequester“, los recortes automáticos en el presupuesto federal de Estados Unidos que entraron en vigor el 1ro de marzo. Para hacer el proceso de inmigración un domingo por la tarde, cuando los volúmenes de viajeros son altos, y en una de las grandes ciudades norteamericanas solo habían 7 agentes de inmigración! Estuve esperando al menos una hora y muchos estuvieron a punto de perder sus vuelos, incluyéndome – no lo perdí porque la aerolínea decidió retrasarlo 15 minutos.

¿Por qué creo que esto es efecto del Sequester y no de otras causas? Porque tuve compañeros de trabajo que realizaron el mismo viaje, en el mismo aeropuerto pero en días diferentes y experimentaron el mismo efecto.

Sin embargo, para ser aún más objectivos, la siguiente es una lista reducida de las áreas que se verán afectadas por el Sequester:

  • Trabajadores federales: más de la mitad de los empleados federales podrían verse obligados a tomar recortes de salario o ausencias no remuneradas para afrontar el recorte presupuestario.
  • Desempleo: las personas que reciban beneficios de desempleo por más de 6 meses (long term unemployment insurance) experimentarán cortes en los pagos de hasta 9.4%.
  • Defensa: 800,000 de los 2,000,000 de empleados civiles del Pentágono recibirán un recorte de 20% de sus salarios por 5 meses. Muchas operaciones militares también se estarán viendo afectadas.
  • Seguridad Nacional: según Associated Press, más de 2,000 inmigrantes ilegales fueron liberados de las prisiones donde estaban encarcelados, lo cual ha sido confirmado por el gobierno.
  • Salud: si bien algunos programas como Social Security, Medicaid y pensiones de veteranos están exemptas de los recortes, Medicare no lo está y experimentará ajustes de 2%. En principio esto no afecta directamente a los pacientes, ya que los recortes lo experimentarán los hospitales y doctores en los pagos que reciben del gobierno, pero algunos voceros de la industria han sugerido que el Sequester podría generar la pérdida de 200,000 empleos de la salúd.
  • Transporte: el TSA (Transportation Security Administration) confirmó que los lapsos de espera en puntos de entrada a los Estados Unidos se verán incrementados. También habrán recortes en la FAA (Federal Aviation Administration) que afectarán a los controladores aereros y, a su vez, a los vuelos comerciales.

De nuevo, esta es sólo una lista parcial de lo que se viene. Por ejemplo, ¿será que no nos veremos afectados si nos limitamos a pasar nuestro tiempo libre comprando una canasta de comida para hacer picnic en un parque nacional cercano? Piénsalo de nuevo. Los recortes también afectarán las inspecciones de seguridad de alimentos de la FDA (Food and Drug Administration) así como horarios reducidos y cancelación en contrataciones de personal temporal para los parques nacionales.

Finalmente, el sequester no es una excusa para no declarar el pagar los impuestos al IRS. Si bien esta agencia también se verá afectada por el Sequester, los recortes se verán diferidos hasta el verano para asegurar el procesamiento de las declaraciones. La situación del IRS es una pequeña muestra de la forma tan estúpida como está estructurado el Sequester: se supone que su propósito es contribuir a la disminución del déficit fiscal, pero lo más probable es que haga más daño que bien al poner en jaque la capacidad del IRS para detectar y auditar recaudaciones de impuestos, las cuales son una de las maneras más senciallas de contribuir a la disminución del déficit en primer lugar!

Así como mi experiencia en el aeropuerto, ¿Has experimentado ya los efectos del Sequester? ¿Cuáles crees que serán los resultados de estas medidas?

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Revisión de “The Elements of Investing”

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The Elements of Investing” es un pequeño pero muy valioso para empezar a familiarizarse con los principios básicos de inversión personal. Es tan pequeño que podría leerse en una sola sentada y es a la vez muy fácil de leer.

El libro está escrito por Charles Ellis y Burton Malkiel; este último es una leyenda viviente del mundo de las finanzas por su libro “A Random Walk down Walk Street“, donde argumenta con datos que  la gran mayoría de los mercados son eficientes y, por tanto, para la mayoría de nosotros es inútil intentar obtener rendimientos superiores al promedio.

Dividido en 4 secciones, el libro aborda los pasos fáciles y el orden que debemos seguir para invertir efectivamente:

1) Ahorra

Esta es la base sobre la cuál descansa todo lo demás: no tiene sentido invertir en X o Y cuando se tienen deudas, particularmente de tarjetas de créditos con altos intereses debido al efecto nocivo del interés compuesto en la deuda. Se dice que Einstein dijo que “el interés compuesto es la fuerza más poderosa de la galaxia”; no se tú, pero ¿quién soy yo para contradecir a Einstein?

2) Invierte en Indices

El mercado es un juego de suma cero: para que alguien gane, alguien más debe perder. Existe una gran cantidad de evidencia, incluyendo investigaciones académicas, que prueban que es extremadamente difícil “ganar” al mercado y obtener rendimientos superiores a la media. Por ello, los autores recomiendan “Indexar”: es decir, invertir en fondos indexados (Index Funds) o Exchange Traded Funds (ETFs) que invierten en grandes sectores del mercado a bajos costos. Esta visión es compartida por leyendas como Warren Buffett, quien es posiblemente el inversionista más exitoso de todos los tiempos.

Inversión en índices es suficientemente extenso que hay libros enteros dedicados a él, espero poder escribir pronto sobre el tema.

3) Diversifica

El dicho popular de “no coloques todos tus huevos en la misma canasta” sigue siendo tan válido como siempre. Malkiel y Ellis no se refieren sólo a diversificar los bloques de inversión (acciones, bonos, bienes raíces) sino también diversificar en el tiempo: evitar entrar en el  mercado de una sola vez. Más bien lo recomendable es seguir el método llamado “Dollar Cost Averaging” (Costo promedio en dólares), que básicamente implica contribuir cantidades fijas (ej. $100) a intervalos fijos de tiempo (ej. mensualmente) sin cambiar la estrategia de inversión.

4) Evita resbalones

Ser conservador y mantener una visión de largo plazo te evitarán resbalones en el camino a tus metas. Los autores comparan tus inversiones con la educación de tus hijos: en ambos casos tú siempre intentas tomar las decisiones que sean mejor en el largo plazo y no correr riesgos innecesarios. Parte del éxito de Warren Buffett, de hecho, se ha basado no tanto en invertir en compañías que crecen vertiginosamente sino evitar las que pueden caer de la noche a la mañana: muchos lo criticaron cuando no invirtió en la burbuja Punto Com o en activos Sub-Prime, pero al final salió reinvindicado.

5) Hazlo sencillo

Es esencial mantener tus inversiones sencillas, tanto en el tipo de instrumentos como en su cantidad, para así evitar dejar cosas al azar.

Adicionalmente, en el apéndice del libro hay recursos específicos, incluyendo una lista de fondos indexados y ETFs, así como tips dirigidos especialmente a residentes de los Estados Unidos.

Si deseas ir un poco más allá de lo que compartimos en Mi Bolsillo en el Norte pero sin querer entrar en detalles técnicos o complejos, “The Elements of Investing” es ampliamente recomendable. Lamentablemente no parece haber una edición en español, aunque sí están a punto de sacar una edición renovada: si la llegas a leer, o si leiste la primera edición, ¡dinos qué tal te pareció!

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Sobre el abismo fiscal (Fiscal Cliff) Parte II: ¿Qué fue lo que aprobó el Congreso?

fiscal cliff US USA abismo fiscal

¡Feliz Año 2013!

Muchos en Estados Unidos y el resto del mundo recibieron el 2013 con una mezcla entre grandes expectativas y propósitos así como incertidumbre sobre el futuro de este país debido al llamado abismo fiscal, o Fiscal Cliff. Si no estás familiarizado con el término y sus implicaciones, en esta entrada del blog se describen, en español sencillo, los aspectos básicos.

Ahora bien, si pensabas que, con este acuerdo, los políticos solo aumentaron los impuestos a los más ricos y que en nada te afecta, piénsalo de nuevo. Según el centro de investigación Tax Policy Center, el acuerdo implica mayores impuestos para el 77% de los residentes de EE.UU.

¿Qué incluye el plan aprobado? ¿Cómo me afecta?

Para ver los detalles del plan más fácilmente, decidí dividir los detalles en dos partes dependiendo del ingreso. Por ejemplo, los factores que afectan principalmente a las familias pobres o de clase media son:

  • Suben los impuestos de nómina, o Payroll Taxes: esto ha sido poco señalado en las noticias pero es lo que más afectará a la clase media; para quien está empleado en Estados Unidos, su contribución pasará de 4.2% a 6.2%. Si una familia gana entre $40,000 y $50,000 al año, ahora pagará en promedio $579 más en impuestos en 2013
  • Los beneficios de desempleo y el soporte a Medicare se extienden por 1 año
  • Se extienden créditos de impuestos (Tax Credits) para familias de bajos ingresos, en particular aquellos que ayudan a pagar por educación superior

Por otros lado, los cambios que afectan primordialmente a los ricos son:

  • Suben las tasas de impuesto sobre la renta (Income Tax). Esto es lo que más destacan en las noticias, pero sólo afecta a individuos o familias que ingresen más de $400,000 o $450,000, respectivamente. Para ellos, la tasa marginal sube de 35% a 39.6%
  • Sube la tasa de impuestos a ganancias de capital (Capital Gains Tax). Para las ganancias de largo plazo, las tasas suben de 15% a 23.8% para individuos y familias que ingresen más de $400,000 o $450,000. De este 23.8%, 20% proviene del acuerdo en el Congreso sobre el Fiscal Cliff, y el restante 3.8% ya estaba estipulado desde 2010 para empezar en 2013 y es financiar los planes de salud (ObamaCare)
  • Suben los impuestos sucesoriales (Estate Tax), de 35% a 40% para las sucesiones mayores de $5,000,000.

¿Si no soy residente o ciudadano de Estados Unidos, me afecta alguno de los cambios?

A nivel personal, no veo mayores cambios. Sin embargo, a nivel macro pudieran cambios estratégicos en el mundo empresarial debido al incremento en las tasas de ganancias de capital y dividendos, ya que Estados Unidos sigue siendo la mayor parte de la economía mundial y es allí donde viven los grandes accionistas. El tiempo dirá.

¿Hubo algo que no fuera incluído en el acuerdo del Congreso?

Muchas cosas, en relidad no fueron incluídas y serán discutidas en las próximas semanas, en particular lo referente a recortes en programas domésticos y de defensa así como el aumento en el techo de la deuda – el eterno drama del déficit fiscal.

Me gustaría decirte que ya no habrá más incertidumbre en los próximos meses sobre cómo manejan la economía los políticos en Washington, pero te estaría mintiendo. Prepárate para seguir escuchando de esto en las noticias, porque ahora es que falta…

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Diciembre es buena época para donar, pero cuidado a quien le das tu dinero

Donar o no donar

Una de las cosas que más distingue a la época decembrina es el espíritu de compartir que se apodera de muchos. Por una vez al año, nos detenemos a ver como nos fue este año, y nos damos cuenta que nos ha ido mejor que a otros. Nunca hay excusas para decirle que no a quien más necesita de nosotros, particularmente en este época.

Bueno… podría decir que hay una excepción a esa regla de “nunca hay excusas”. La realidad es que hay muchos estafadores que se aprovechan de nuestro espíritu de compartir para pedir nuestras donaciones para propósitos poco nobles. Por ello, a pesar de vernos tentados a regalar a quien vemos en la vía, vale la pena detenerse un poco y evaluar estos 2 puntos:

  • ¿La persona que nos pide dinero pertenece a alguna organización caritativa?
  • ¿Es esa caridad ampliamente conocida? 
  • ¿Está esa caridad registrada con los entes reguladores de impuestos? Esto también es relativamente importante, ya que estos entes aprueban y revisan con frecuencia el estatus de las organizaciones caritativas. Para verificar esta información en Norteamérica, puedes usar estos medios:
  • ¿Esa caridad puede emitir un recibo válido?

Otro beneficio de confirmar el estatus de la caridad a la que piensas donar es que, si están registradas, puedes pedir una deducción de impuestos en tu próxima declaración. Sin embargo, para que puedas pedir la deducción en la declaración del 2012 la donación debe hacerse efectiva antes del 31 de diciembre del 2012. Cuando venga la temporada de impuestos discutiremos este tema en profundidad.

Una vez que tu caridad pase la prueba, contribuye lo que puedas y, como dicen en Norteamérica, “Happy Giving”, o mejor “Happy Smart Giving”.

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Entendiendo deducciones y créditos de impuestos (Tax Deductions and Credits)

Hace poco hablamos de por qué es importante entender lo que son las tasas marginales de impuestos y por qué es lo mismo ahorrar $1 que ganar $1.50 adicionales. En Norteamérica, así como en muchos países de Latinoamérica y del mundo, hay 2 formas legales de disminuir las cantidades de impuestos sobre la renta que pagamos: a través de deducciones de impuestos (Tax Deductions) y créditos (Tax Credits).

¿Cuál es la diferencia entre deducciones y créditos?

Si bien ambos contribuyen a mantener más dinero en tu bolsillo, la diferencia entre deducciones y créditos es la cantidad sobre la cual se calculan. Las deducciones (también conocidas desgravámenes en algunos países) reducen la base sobre la cual se calculan el impuesto sobre la renta. Es decir, hacen parecer que ganas menos de lo que en realidad ganas. Visualmente lo puedes ver así:

Ingreso bruto ajustado – Deducciones = Ingreso sujeto a impuestos

Adjusted Gross Income – Deductions = Taxable Income

El ingreso bruto ajustado se obtiene al restar el ingreso bruto menos cantidades específicas, como contribuciones que califican para un IRA o RRSP. Entre las deducciones y los créditos, se debe calcular el impuesto, lo cual depende de cada país y localidad:

Ingreso sujeto a impuestos → Cálculo de impuesto (variable) = Impuesto bruto

Taxable Income → tax calculations = Gross Tax

Los créditos (también llamados rebajas en algunos países) reducen el impuesto neto que se debe pagar al gobierno, al restar cierta cantidad del impuesto bruto calculado, es decir:

Impuesto bruto – Créditos = Impuesto neto a pagar

Gross Tax – Tax Credits = Net Tax to pay

Algunos detalles sobre deducciones

Los códigos tributarios en Estados Unidos y Canadá son muy complejos y existen especialistas y libros enteros dedicados a entender los detalles sobre deducciones y créditos en cada país, por lo cual no pretendo dar una explicación muy detallada. Sin embargo, siempre hay un par de puntos a destacar. En Estados Unidos, las personas pueden elegir entre una deducción estándar (Standard Deduction) o una serie de deducciones detalladas (Itemized Deductions). El valor deducción estándar depende del estatus de la persona que llena los impuestos (soltera, casada con retornos juntos, casada con retornos separados, etc.) Por otro lado, las deducciones detalladas comprenden una serie de gastos que califican para deducciones según la ley; algunos ejemplos son:

  • Gastos médicos (cuotas de seguro, honorarios médicos, medicamentos con prescripción, etc.)
  • Intereses sobre préstamos para hipotecas personales
  • Intereses sobre préstamos para inversión
  • Contribuciones caritativas

Las deducciones estándar y detalladas son mutuamente excluyentes: es decir, se puede elegir un sistema o el otro, pero no ambos. En Canadá no existe un equivalente a la deducción estándar, y algunos ejemplos de las deducciones que las personas pueden solicitar incluyen:

  • Gastos de mantenimiento (alimony)
  • Tarifas de sindicatos y asociaciones profesionales
  • Intereses sobre préstamos para inversión

Algunos detalles sobre créditos

Para recapitular, los créditos se aplican una vez que se ha calculado la cantidad de impuesto bruto. Los créditos son las secciones de las leyes de impuestos que más tienden a variar de año a año (en gran parte debido a promesas electorales), por lo que es difícil mantenerse al día con todos los cambios. Cada crédito viene en uno de dos versiones: reembolsable (Refundable) o no reembolsable (Non Refundable). La diferencia solo es aparente cuando la cantidad de impuesto bruto es pequeña o nula: en esos casos, un crédito reembolsable devolverá a la persona la cantidad que es cubierta por el crédito, mientras que el caso contrario ocurre con los no reembolsables, es decir, se puede aplicar por dichos créditos, pero la persona no se beneficiará de los mismos dado que el gobierno no pagará la diferencia. En algunos casos, se pueden diferir los créditos no reembolsables para años subsiguientes cuando haya más impuesto para rebajar.

En Estados Unidos, hay créditos federales y estatales. De nuevo, para efectos de simplificar la discusión, la siguiente es una lista muy corta de algunos créditos federales:

  • Earned income tax credit: para familias de bajos ingresos. Es reembolsable
  • Child credit: hasta por $1,000 por niño que califique
  • Foreign tax credit: permite reducir impuestos pagados a otros países con los cuales hay acuerdos de doble tributación. Esto es particularmente útil para los inmigrantes que declaran en sus países de origen u otros.

Para Canadá, una lista corta de créditos de impuestos disponibles incluye:

  • Crédito básico personal (Basic Personal Amount): actualmente es de $10,527
  • Crédito marital (Spousal Amount): permite una rebaja adicional cuando el conyuge gana menos que la cantidad básica mencionada en el punto anterior
  • Contribuciones caritativas
  • Créditos educativos: son varios
  • Foreign tax credit: similar al mencionado para Estados Unidos

Casi todos los ejemplos mencionados se refieren exclusivamente a deducciones y créditos que aplican a individuos que reciben un salario. Para personas auto-empleadas o corporaciones, hay otras series de deducciones y créditos que pudieran aplicar. Como nunca está de más recalcar, esto solamente provee una visión muy general de lo que son créditos y deducciones de impuestos. Para entender como aplicar cada una para cada situación particular es recomendable consultar con un contador o experto en impuestos. Sin embargo, espero que esta información ayude al menos a entender las diferencias básicas entre ambas categorías.

¿Qué otra cosa vale la pena destacar sobre las deducciones y los créditos de impuestos? ¿Existe alguno que te sea particularmente beneficioso?

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