Archivo mensual: octubre 2012

Abierto el período de aplicación para el Diversity Visa Lottery de Estados Unidos (Lotería de Visas)

U.S. Department of State Banner

Aunque este blog no está dedicado específicamente a temas de inmigración, esta información podría serle de utilidad para algunos lectores.

Como muchos inmigrantes en potencia a los Estados Unidos conocen, el gobierno de este país tiene un programa de inmigración que es conocido coloquialmente como “Lotería de Visas” o “Lotería de Green Cards”, aunque es formalmente llamado “Diversity Lottery” (lotería de diversidad, traducción libre). Bajo este programa, el gobierno estadounidense incentiva la inmigración que aumente la diversidad cultural al permitir aplicaciones por parte de inmigrantes que son ciudadanos (o nacidos) de países con relativamente poca representación migratoria en Estados Unidos.

Para poner este requisito en perspectiva, los nativos de los siguientes países latinoamericanos NO reúnen los criterios para el programa de diversificación de este año: Brasil, Colombia, Ecuador, El Salvador, Haití, Jamaica, México, Perú y la Republica Dominicana. Los nacidos en otros países de Latinoamérica pueden aplicar siempre que cumplan algunos requisitos sencillos. También se excluyen los nativos de algunos otros países de otros continentes, los cuales no menciono para no alargar esta entrada.

Si quieres conocer más detalles sobre el programa, hay una guía oficial publicada en español. También he visto que este blog ofrece información bastante útil.

Las solicitudes para el sorteo de los visados de diversificación del año 2014 (DV-2014) deben presentarse electrónicamente entre el mediodía EDT (horario de verano del Este de los Estados Unidos) del martes 2 de Octubre de 2012 y el mediodía EST (horario del Este de Estados Unidos) del sábado 3 de Noviembre de 2012. Esto significa que quedan pocos días para cerrar el período de aplicaciones por este año.

Un último detalle: aunque aparentemente ya no es tan frecuente como en el pasado, siguen existiendo estafas relacionadas a este proceso, que generalmente vienen en unas de estas formas:

  • Cobrar por la aplicación
  • Promesas de incrementar la probabilidad de ser seleccionado
  • Mandar un mensaje diciendo que ganaste y pedir dinero a cambio

El proceso de aplicación y revisión de resultados es 100% GRATIS. Con la información suministrada arriba puedes completar tu aplicación en minutos sin pagar un centavo.

Si piensas aplicar, ¡Mucha Suerte! Los resultados deberían aparecer en mayo del 2013.

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Cuidado con los “Payday loans”

Dependiendo de donde vivamos, por donde transitemos y la exposición a los medios que tengamos, es posible que si vives en Norteamérica ya te hayas topado con publicidad de alguna agencia de “Payday loans”, también llamados préstamos con cheques o adelantos en efectivo.

Estas agencias ofrecen darte el dinero para lo que necesites con aprobación inmediata y pocos requisitos, entre los cuales pueden estar comprobantes de pago (para quienes son empleados), cheques postdatados o ambos. Dependiendo de la jurisdicción, puede que otros requisitos apliquen, pero la constante es que el proceso de aprobación del préstamo es muy rápido.

Sin embargo, detrás de toda la conveniencia, está el centro de la polémica que generan estas agencias: los altísimos intereses, los cuales varían entre $15 y $30 por cada $100 de préstamo. Estas agencias en muchos casos se niegan a dar una tasa de interés anualizada, como el resto de la industria financiera, bajo el argumento que los préstamos son de corto plazo, pagadero en un máximo de 10 días a 2 semanas.

Asumiendo que el “interés” sea de $15 por cada $100 pagaderos en 2 semanas, ¡la tasa anualizada es de 390%! (15% x 26, hay 26 períodos de 2 semanas en 1 año).

Otras críticas a esta industria van desde prácticas agresivas para solicitar pagos hasta el hecho de que quienes más accesan estos servicios son las personas de menores recursos económicos, a quienes se les niega el acceso a sistemas de crédito tradicional, lo cual genera un círculo vicioso de deuda.

El estatus legal de los Payday Loans varía mucho en Norteamérica, desde estar completamente prohibido en algunas jurisdicciones hasta la ausencia de controles en otras. En Estados Unidos, estos préstamos están regulados a nivel estatal y están prácticamente prohibidos en los siguientes estados:

  • Arizona
  • Arkansas
  • Connecticut
  • Georgia
  • Maine
  • Maryland
  • Massachusetts (no es ilegal pero es estrictamente regulado)
  • New Hampshire
  • New Jersey
  • New York
  • North Carolina
  • Pennsylvania
  • Vermont
  • West Virginia

Se deseas obtener mayor información sobre las regulaciones y el estatus legal de estos préstamos en cada estado, puedes acceder a este enlace.

En Canada, similarmente, los Payday Loans son regulados a nivel provincial y hay variaciones. En British Columbia lo máximo que puede cobrarse por cada $100 es $23, incluyendo comisiones y tarifas, y existen otras medidas para proteger al consumidor. En Ontario el límite de intereses es de $21 por cada $100.

¿Qué alternativas tengo para evitar caer en un Payday Loan?

  • Construir un fondo de emergencia – Esto es lo mejor que puedes hacer. Un préstamo de este tipo raramente pasa de $1000 o $1500, por lo cual incluso un fondo de emergencia pequeño ayudará.
  • Pedir un préstamo a familiares y amigos – Si sabes que va a ser difícil pagar en los términos establecidos, es preferible no tomar esta ruta para evitar dañar las relaciones.
  • Pedir un préstamo a tu empleador: en ocasiones los empleadores ofrecen préstamos para emergencias. Consulta con tu supervisor o recursos humanos.
  • Acudir a una unión de crédito (Credit Union): estas instituciones a veces se manejan sin fines de lucro y es posible obtener aprobaciones a un préstamo cuando un banco nos hace la vida difícil.
  • Utilizar un adelanto de la tarjeta de crédito: dependiendo del banco (y quizás de la jurisdicción), la tasas sobre adelantos en efectivo pueden ser extremadamente altas para los estándares bancarios, alrededor de 20% (o menos de 1% por cada 2 semanas), pero se paga menos que en un Payday Loan siempre y cuando cancelemos la deuda completamente al final de las 2 semanas que nos hubiera tomado pagarlo usando un Payday loan. En algunos casos, si el período es suficientemente corto y dependiendo del banco, puede que la deuda sea libre de interés si se paga completamente antes de terminar el período de gracia de la tarjeta de crédito.

¿Qué opinas sobre los Payday loans? ¿Alguna vez has solicitado alguno y, si es así, cuál fue tu experiencia?

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Un vistazo a algunas herramientas para evaluar si tu salario es justo

En estos días donde la economía en Norte América va a paso de tortuga muchas a veces los empleadores se ven limitados en cuanto a las mejoras salariales que pueden ofrecerle a sus empleados (o, en otros casos, utilizan la economía como excusa). En cualquier caso, a veces nos queda la duda si lo que recibimos a cambio de grandes esfuerzos es justo con respecto a lo que otras personas con nuestras calificaciones pueden percibir en otras compañías, ciudades o cargos.

A continuación les ofrezco una pequeña lista de algunos recursos que están a un clic (o varios) de permitirnos ver que tan justo es la compensación que recibimos.

INFORMACIÓN OFICIAL

Bureau of Labor Statistics (Estados Unidos)

Parte del Department of Labor, el BLS contiene algunas herramientas que pueden ser de utilidad, en particular los resultados del National Compensation Survey (o encuesta nacional de compensación).

Para acceder a los datos, puedes ingresar directamente por este enlace, luego en el ícono amarillo llamado “multi-screen data search”, que lleva a otra ventana donde se puede acotar las variables de la búsqueda (estado, ciudad, ocupación y, en algunos casos, nivel). En lo personal, la herramienta me parece algo básica y con una interface complicada, pero al menos es información oficial.

Working in Canada (Canadá)

Este sitio está dedicado casi exclusivamente al tema de salarios y carreras. A través de este enlace se accede al sitio interactivo donde se hace la búsqueda por ocupación o localidad. El modo de búsqueda por ocupación es predictivo y al ingresar texto ofrece un menu de opciones relacionadas. La información proviene de estudios de Statistics Canada y otras fuentes oficiales.

Otro módulo del sitio que es muy interesante es el de “Outlook” (o pronóstico), donde para las mismas ocupaciones y áreas geográficas el sitio provee un pronóstico de la demanda y oferta laboral en los años por seguir, lo cual es particularmente útil si uno está por estudiar para una determinada ocupación o para guiar a los potenciales inmigrantes sobre las posibilidades reales en sus ocupaciones y en donde tiene sentido radicarse.

INFORMACIÓN NO OFICIAL (SITIOS COMERCIALES U OTROS)

Salary.com (Estados Unidos y Canadá)

Salary.com es el músculo detrás del Salary Wizard de Monster (el buscador de empleos) en Estados Unidos y Canadá. Primero introduces la ocupación y la localidad, y luego te ofrece la posibilidad de refinar la ocupación basado en perfiles estándar que describen las actividades y experiencia típica de cada una. Los datos usados por Salary.com son provistos por profesionales de recursos humanos, lo cual le da un poco más de legitimidad a los números, pero a la vez no permite acceder a datos para un empleador específico.

Un aspecto últil de Salary.com es que ofrece una interface gráfica que permite comparar salarios para posiciones similares o en otras localidades de para la misma ocupación. Para dar una idea de la variación de los salarios en sus bases de datos, Salary.com reporta la media (el salario de la persona que tiene igual número de personas ganando más que ganando menos) así como los percentiles 25 y 75, es decir, el salario de aquellos que ganan más que el 25% o el 75% del resto de las personas en la base de datos, respectivamente.

La versión de Estados Unidos permite comprar reportes personalizados que toma en cuenta tu experiencia, educación, desempeño y otros factores adicionales.

Glassdoor.com (Global)

A diferencia de otros portales donde la información de salarios llega hasta un nivel de ocupación o localidad, Glassdoor puedes buscar información específica por empleador. Es decir, si lo que quieres es saber cuanto paga un determinado empleador en tu localidad y para la posición que buscas, este es el lugar a visitar. En lo personal, es uno de los portales que más utilizo.

A diferencia de Salary.com, donde los datos vienen de profesionales de recursos humanos, los datos en Glassdoor son provistos por los mismos usuarios del sitio: de hecho, para poder tener un buen nivel de acceso a la información, el sistema requiere que te registres y proveas tu información laboral para ayudar a construir la base de datos.

Aparte de salarios, la información recopilada por Glassdoor también incluye entrevistas (preguntas típicas, procesos, etc.), opiniones de los empleados de cada compañía sobre la misma (Pros, Cons y consejos para la gerencia) y un portal de búsqueda de trabajo.

Payscale.com (Global)

Payscale es un sistema parecido a Glassdoor en cuanto a la fuente de sus datos: viene de gente como tú y como yo. A diferencia de Glassdoor, Payscale te pide llenar un formulario un poco más extenso, y a cambio te dice como estás ubicado cuantitativamente frente a otras personas a la base de datos, parecido al sistema de Salary.com.

A diferencia de Glassdoor, Payscale no provee información gratis sobre salarios con empleadores específicos. Sin embargo, ellos ofrecen reportes personalizados más completos aparentemente por un costo adicional.

A LA ANTIGUA – HACIENDO CONTACTOS

A pesar de todas las herramientas modernas, no hay nada como tener conocidos y contactos con diferentes empleadores para darse una idea, no sólo de los salarios, pero en general de lo que representa trabajar en diferentes lugares. LinkedIn es una gran herramienta que permite hacer networking profesional y mantenerte al día de los movimientos laborales de tus contactos. Esto es particularmente importante para los inmigrantes, ya que a veces permite reestablecer contactos con personas que viven en la ciudad o país a donde inmigraremos.

¿Has utilizado alguna de las herramientas mencionadas? ¿Cómo ha sido tu experiencia? ¿Recomiendas alguna otra forma para saber si nuestros salarios son justos?

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Una lección de frugalidad inspirada en Ikea

OK, antes que lluevan las críticas, un poco de contexto para quienes no están familiarizados: Ikea es una empresa domiciliada en Suecia famosa por elaborar y vender muebles y otros artículos para el hogar con diseños sencillos y económicos. Con 332 en 38 países, es una de las cadenas más exitosas del mundo y, en caso que a alguien le interese, su fundador es uno de los hombres más ricos del mundo.

Quienes han visitado una tienda están familiarizado con la diferencia en el diseño de las tiendas: en lugar de tener pasillos, el diseño es en forma de laberinto o serpiente, donde el comprador empieza por la entrada y recorre de manera secuencial los diferentes departamentos (sala, comedor, baño, habitación, etc.) Este diseño de tiendas es mundialmente famoso por mantener a los compradores por más tiempo en las instalaciones, lo cual a su vez hace que muchos terminen saliendo de la tienda con más cosas de las que habían planeado comprar al entrar.

Por lo anterior, el título de esta entrada podría sonar extrañamente bizarro: ¿cómo se supone que Ikea puede inspirar una lección de frugalidad?

Así ocurrió: hace unas semanas visité el Ikea de mi ciudad para comprar algunos artículos que necesitaba en casa. Como en otras salidas donde anticipo estar varias horas fuera de casa, llevé una botella con agua para mantenerme hidratado. Al terminar, llegué a la salida de la tienda, un pequeño café donde ofrecen un menu limitado de perros calientes, bebidas, helado y otros comestibles, en el cual ya tenía visualizado comer un perro caliente al terminar mi jornada ya que los precios son económicos y hacía varias horas que no había comido. Este es un resumen de las opciones relacionadas a mis gustos y sus precios:

  • Un perro caliente – $0.75
  • Un refresco (refill gratis) – $1.00
  • Combo: un perro caliente + un refresco (refill gratis) – $1.50
  • Combo: dos perros calientes + un refresco (refill gratis) – $2.00

Como pueden ver, existe un incentivo importante para comprar combos: el combo sencillo permite ahorrar 25 centavos con respecto a los mismos bienes comprados por separado y el otro combo permite ahorrar 50 centavos.

Considerando las circunstancias que describí anteriormente: ¿qué creen que terminé escogiendo?

En realidad, me comí dos perros calientes, por un total de $1.50 (más impuesto)

Algunos pensarán: estás desperdiciando $0.50 sobre el costo de la bebida. Recordemos que el combo grande (2 perros + 1 bebida) cuesta $2 y la bebida individual $1. Si gasté $1.50 por dos perros, sólo debía invertir 50 centavos más para tener la bebida, que indivualmente cuesta $1.

En realidad, como lo veo, ahorré 50 centavos. ¿Por qué? Si recuerdan el contexto que mencioné arriba, yo no tenía sed porque llevé una botella con agua. Comprar la bebida era algo que “quería” pero no algo que “necesitaba” (o, como se dice en inglés, “want vs. need”).

Lo que ahorra depende siempre de un marco de referencia, y las opciones en este caso son dos:

  • Menor costo por unidad posible: en este escenario, el combo grande es lo más conveniente, porque es donde el precio por unidad de los 2 perros calientes y la bebida es más bajo. Este caso asume que no hay diferencia entre lo que “queremos” y lo que “necesitamos” y no hay un límite superior a lo que puede gastarse siempre que se optimize el costo por unidad.
  • Pensar frugalmente, empezar por lo que necesito: este escenario fue el que usé. Empiezo con lo que “necesito”(los perros calientes para satisfacer el hambre) y solo después es que veo lo que “quiero” (una bebida con un sabor más agradable que el agua traída desde casa).

Una forma diferente de ver el tema es como visualizamos el menú de opciones. Recordemos el menú que presenté arriba: este considera todas las opciones posibles que nos permiten estimar la que ofrece el menor costo por unidad:

  • Un perro caliente – $0.75
  • Un refresco (refill gratis) – $1.00
  • Combo: un perro caliente + un refresco (refill gratis) – $1.50
  • Combo: dos perros calientes + un refresco (refill gratis) – $2.00

En mi mente, sin embargo, las opciones eran:

  • Un perro caliente – $0.75
  • Combo: un perro caliente + un refresco (refill gratis) – $1.50
  • Combo: dos perros calientes + un refresco (refill gratis) – $2.00

Para mí nunca fue una opción comprar la bebida sola porque ya tenía agua conmigo. Por ello, nunca llegué a darme cuenta de que podría “ahorrar” 50 centavos a comprar el combo, porque la única forma de calcular ese ahorro es usar los costos por unidad (en realidad, sí me di cuenta de la diferencia – eso fue lo que inspiró esta entrada del blog).

Algunos quizás pensarán que es un extremismo por este razonamiento para ahorrar 50 centavos. Pero la realidad es que cuando aplicamos esta filosofía frugal en decisiones pequeñas podemos dar casi por descontado que la aplicaremos en aquellas ocasiones cuando los costos son 1000 veces mayores. Vean el siguiente ejemplo de una publicidad hipotética:

El automóvil XXX año 2013 viene con una oferta única: ahorre $500 al comprar el auto con rines cromados.

Si los comprara por separado, el auto le costaría $15,000 y los rines $1,000.

Sólo por esta semana, puede tener ambos por $15,500

Si aplicamos el razonamiento de “menor costo por unidad”, la solución lógica es tomar la oferta. Sin embargo, para la gran mayoría de nosotros, tener rines cromados es más un gusto que una necesidad, y este caso el gusto tiene un costo de $500.

Me gustaría escuchar que lo que uds. piensan: ¿Qué haces tu para juzgar lo que quieres vs. lo que necesitas? ¿Consideras extremo pensar de esta forma cuando los costos son tan pequeños?

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Entendiendo deducciones y créditos de impuestos (Tax Deductions and Credits)

Hace poco hablamos de por qué es importante entender lo que son las tasas marginales de impuestos y por qué es lo mismo ahorrar $1 que ganar $1.50 adicionales. En Norteamérica, así como en muchos países de Latinoamérica y del mundo, hay 2 formas legales de disminuir las cantidades de impuestos sobre la renta que pagamos: a través de deducciones de impuestos (Tax Deductions) y créditos (Tax Credits).

¿Cuál es la diferencia entre deducciones y créditos?

Si bien ambos contribuyen a mantener más dinero en tu bolsillo, la diferencia entre deducciones y créditos es la cantidad sobre la cual se calculan. Las deducciones (también conocidas desgravámenes en algunos países) reducen la base sobre la cual se calculan el impuesto sobre la renta. Es decir, hacen parecer que ganas menos de lo que en realidad ganas. Visualmente lo puedes ver así:

Ingreso bruto ajustado – Deducciones = Ingreso sujeto a impuestos

Adjusted Gross Income – Deductions = Taxable Income

El ingreso bruto ajustado se obtiene al restar el ingreso bruto menos cantidades específicas, como contribuciones que califican para un IRA o RRSP. Entre las deducciones y los créditos, se debe calcular el impuesto, lo cual depende de cada país y localidad:

Ingreso sujeto a impuestos → Cálculo de impuesto (variable) = Impuesto bruto

Taxable Income → tax calculations = Gross Tax

Los créditos (también llamados rebajas en algunos países) reducen el impuesto neto que se debe pagar al gobierno, al restar cierta cantidad del impuesto bruto calculado, es decir:

Impuesto bruto – Créditos = Impuesto neto a pagar

Gross Tax – Tax Credits = Net Tax to pay

Algunos detalles sobre deducciones

Los códigos tributarios en Estados Unidos y Canadá son muy complejos y existen especialistas y libros enteros dedicados a entender los detalles sobre deducciones y créditos en cada país, por lo cual no pretendo dar una explicación muy detallada. Sin embargo, siempre hay un par de puntos a destacar. En Estados Unidos, las personas pueden elegir entre una deducción estándar (Standard Deduction) o una serie de deducciones detalladas (Itemized Deductions). El valor deducción estándar depende del estatus de la persona que llena los impuestos (soltera, casada con retornos juntos, casada con retornos separados, etc.) Por otro lado, las deducciones detalladas comprenden una serie de gastos que califican para deducciones según la ley; algunos ejemplos son:

  • Gastos médicos (cuotas de seguro, honorarios médicos, medicamentos con prescripción, etc.)
  • Intereses sobre préstamos para hipotecas personales
  • Intereses sobre préstamos para inversión
  • Contribuciones caritativas

Las deducciones estándar y detalladas son mutuamente excluyentes: es decir, se puede elegir un sistema o el otro, pero no ambos. En Canadá no existe un equivalente a la deducción estándar, y algunos ejemplos de las deducciones que las personas pueden solicitar incluyen:

  • Gastos de mantenimiento (alimony)
  • Tarifas de sindicatos y asociaciones profesionales
  • Intereses sobre préstamos para inversión

Algunos detalles sobre créditos

Para recapitular, los créditos se aplican una vez que se ha calculado la cantidad de impuesto bruto. Los créditos son las secciones de las leyes de impuestos que más tienden a variar de año a año (en gran parte debido a promesas electorales), por lo que es difícil mantenerse al día con todos los cambios. Cada crédito viene en uno de dos versiones: reembolsable (Refundable) o no reembolsable (Non Refundable). La diferencia solo es aparente cuando la cantidad de impuesto bruto es pequeña o nula: en esos casos, un crédito reembolsable devolverá a la persona la cantidad que es cubierta por el crédito, mientras que el caso contrario ocurre con los no reembolsables, es decir, se puede aplicar por dichos créditos, pero la persona no se beneficiará de los mismos dado que el gobierno no pagará la diferencia. En algunos casos, se pueden diferir los créditos no reembolsables para años subsiguientes cuando haya más impuesto para rebajar.

En Estados Unidos, hay créditos federales y estatales. De nuevo, para efectos de simplificar la discusión, la siguiente es una lista muy corta de algunos créditos federales:

  • Earned income tax credit: para familias de bajos ingresos. Es reembolsable
  • Child credit: hasta por $1,000 por niño que califique
  • Foreign tax credit: permite reducir impuestos pagados a otros países con los cuales hay acuerdos de doble tributación. Esto es particularmente útil para los inmigrantes que declaran en sus países de origen u otros.

Para Canadá, una lista corta de créditos de impuestos disponibles incluye:

  • Crédito básico personal (Basic Personal Amount): actualmente es de $10,527
  • Crédito marital (Spousal Amount): permite una rebaja adicional cuando el conyuge gana menos que la cantidad básica mencionada en el punto anterior
  • Contribuciones caritativas
  • Créditos educativos: son varios
  • Foreign tax credit: similar al mencionado para Estados Unidos

Casi todos los ejemplos mencionados se refieren exclusivamente a deducciones y créditos que aplican a individuos que reciben un salario. Para personas auto-empleadas o corporaciones, hay otras series de deducciones y créditos que pudieran aplicar. Como nunca está de más recalcar, esto solamente provee una visión muy general de lo que son créditos y deducciones de impuestos. Para entender como aplicar cada una para cada situación particular es recomendable consultar con un contador o experto en impuestos. Sin embargo, espero que esta información ayude al menos a entender las diferencias básicas entre ambas categorías.

¿Qué otra cosa vale la pena destacar sobre las deducciones y los créditos de impuestos? ¿Existe alguno que te sea particularmente beneficioso?

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