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Cuentas protegidas de impuestos (Registered accounts) en Canadá

Cuando a través de un estilo de vida frugal y de un presupuesto familiar empezamos a acumular dinero, podríamos dejarla simplemente en nuestra cuenta bancaria, pero el interés que acumula es tan bajo que, en términos reales, terminaríamos con menos poder de compra debido a la inflación. Asumiendo quen tengamos nuestros ahorros en una cuenta que paga 1% y con una inflación de 3%, nuestro poder de compra disminuiría 2% al año.

Hay otro problema con este mecanismo: a pesar de que el interés es sumamente bajo, de lo poco que recibimos del banco debemos pagar impuestos. Típicamente los intereses pagan impuestos como ingreso ordinario, lo cual significa que los impuestos se pagan a la tasa más alta aplicable para nuestro ingreso (marginal tax rate).

Para solucionar estos dos problemas, el gobierno de Canadá ha puesto a la disposición de sus residentes una serie de cuentas registradas (Registered Accounts), que permiten invertir el dinero en alternativas que generan mayor retorno (a costa de mayor riesgo) mientras que nos protegemos parcialmente del efecto de los impuestos.

Los principales tipos de cuentas registradas son:

  • Registered Retirement Savings Plan (RRSP): creados en los 50’s, los RRSP son el centro del sistema de ahorros para el retiro en Canadá. Las contribuciones son deducibles de impuestos (tax-deductible, pre-tax), lo cual significa que no se pagan impuestos sobre el dinero que se contribuye al plan, aunque los fondos generan impuestos al sacarlos de la cuenta, generalmente durante el retiro.
  • Registered Retirement Income Fund (RRIF): solo se puede contribuir a los RRSPs hasta la edad de 71 años. De allí en adelante, el RRSP se cierra en una de dos formas: vendiendo todas las inversiones y tomando el efectivo, o convirtiéndolo en un RRIF, que no permite contribuciones pero sí permite tomar el dinero de forma progresiva durante el retiro.
  • Tax Free Savings Account (TFSA): creados en el 2009, los TFSA son una novedad interesante. Si bien el dinero que se contribuye a la cuenta no es deducible de impuestos (post-tax), todas las ganancias dentro de la cuenta son completamente libre de impuestos, y el dinero es más accesible que en un RRSP.
  • Registered Educacion Savings Plan (RESP): los RESP permiten a los padres ahorrar para la educación post-secundaria de los hijos. Las contribuciones no son deducibles de impuestos, pero tiene dos beneficios principales: 1) Las contribuciones generan Canada Educational Savings Grants (CESG), que pagan hasta $500 al año, y 2) Los impuestos sobre las ganancias quedan a cargo de los hijos, no de los padres.
  • Locked-in Retirement Account (LIRA): al dejar un trabajo que provea un plan de pensión (Defined Benefit Plan o Defined Contribution Plan), se suele generar un LIRA donde las inversiones seguirán generando ganancias hasta cumplir la edad mínima para retirar los fondos (generalmente, 60 años).

Actualmente se discute en el parlamento federal la posibilidad de crear Pooled Retirement Pension Plans (PRPP), al parecer enfocadas para empleados de empresas pequeñas que no ofrezcan planes de pensión, pero aún no hay nada cierto.

En futuras entradas discutiré en detalle varias de estas cuentas, con particular énfasis en los RRSPs y TFSAs. Mientras tanto, ¿Estás utilizando alguna de estas cuentas registradas? ¿Cuál ha sido tu experiencia?

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La importancia de tener un fondo de emergencia

Los Latinoamericanos estamos acostumbrados a la inestabilidad característica de nuestros países, donde las crisis son estructurales (vienen dadas por la forma y la cultura en que operan las instituciones) más que coyunturales (vienen dadas por eventos específicos). Este modo de vida y el menor acceso al crédito limitan la posibilidad, en muchos casos, de excedernos financieramente.

Sin embargo, al venir a Norteamérica, donde las crisis históricamente han sido coyunturales y el acceso al crédito es impresionante, podemos fácilmente caer en la tentación de la cultura de consumo, haciéndonos la idea de que, al ser las oportunidades de progreso más amplias que en nuestros países, siempre hallaremos la forma de saldar nuestras deudas. Como nos hemos dado cuenta en la crisis actual, eso puede ser más fácil decir que hacer, por lo cual siempre debemos contar con un fondo de emergencia.

¿Por qué tener un fondo de emergencia? Solo basta hacernos las siguiente pregunta: ¿Qué pasaría mañana si:

  • … me quedo sin trabajo?
  • … tengo que hacer una inversión mayor no planificada (un carro, reparaciones en casa)?
  • … alguien cercano, familiar o amigo, tiene un problema de salud importante?

En futuras entradas hablaremos de los tipos de seguro para cubrir diferentes necesidades (vida, discapacidad, etc.) Sin embargo, los seguros a veces no cubren eventos como los mencionados arriba, o los seguros pueden ser muy costosos en relación al beneficio que ofrecen.

¿Qué pasaría si no tuviera un fondo de emergencia? Muchos han pasado por eso. En general, se termina accediendo a crédito de consumo, como tarjetas de crédito, las cuales cargan intereses exorbitantes; lo peor es que las cantidades que se necesitan en emergencias son grandes y difíciles de pagar en el corto plazo. Otras veces hay que vender o empeñar algun bien valioso, pero por la premura se termina recibiendo menos que el valor justo.

¿Cuánto debe haber en el fondo de emergencia? Ni los expertos no se han puesto de acuerdo, pero la opinión general ronda entre 3 y 6 meses de gastos. Es decir, si la suma de los gastos mensuales es $3,000, entonces el fondo podría tener entre $9,000 y $18,000. Esta cantidad podría incluso durar más, porque se supone que en una situación de emergencia deberíamos cortar los gastos no necesarios (lo cual puede ser relativamente sencillo).

¿Dónde guardar el fondo de emergencia? Nuestros abuelos lo guardaban debajo del colchón, pero actualmente hay alternativas mas convenientes, con un factor común: liquidez inmediata. Lo más recomendable es:

  • Cuentas de ahorro regulares
  • Cuentas de ahorro de alto interés (High Interest Savings Accounts)
  • Cuentas/Fondos Money Market (el banco devuelve una tasa variable pero bastante estable)

Se debe evitar invertir el fondo en acciones u otros activos que sean volátiles (que cambien de precio muy rápido) o que bloqueen el dinero por un tiempo (como certificados de depósito, CDs en EEUU, GICs en Canadá).

¿Qué otras cosas puedo hacer para maximizar el rendimiento del dinero en el fondo de emergencia? Dos opciones son:

  • Evitar incurrir en comisiones y cargos con la instutición financiera donde mantenemos el fondo.
  • Utilizar un vehículo protegido de impuestos. En Canadá, los Tax Free Savings Accounts (cuentas de ahorro libres de impuesto, o TFSA) son un vehículo ideal, pues el rendimiento es libre de impuesto y los fondos son accesibles en cualquier momento, con algunas restricciones. En una futura entrada comentaremos sobre los TFSA en profundidad.

Y tú, ¿Tienes un fondo de emergencia? ¿Dónde lo tienes? ¿Has tenido que usarlo?

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